”Omsorg om barnen genom att visa omsorg om föräldrarna, säger neurovetenskapen”

2021-03-04, Lena Hellblom Sjögren, filosofie dr, legitimerad psykolog

Referat av en artikel av neuroforskaren Nim Tottenham, Colombia University, New York, publicerad i februari 2021 på Child & Family Blog. Artikelns rubrik är: Care For Children By Caring For Parents, Says Neuroscience.

Under de första barndomsåren får barnen erfarenheter som bidrar till att grundlägga biologiska mekanismer för bearbetning och tolkning av framtida erfarenheter. Neurovetenskapens insikter visar att inte bara det föräldrarna gör utan också hur föräldrarna mår har central betydelse för barnens utveckling av sina hjärnor, detta av två anledningar:

  1. För det första är det oftast föräldrarna som utgör basen för barnens tidigaste erfarenheter och därmed de som mest sannolikt påverkar hjärnans utveckling.
  2. För det andra, föräldrar erbjuder också en buffert mellan den yttre världen och det lilla barnets utveckling av sin hjärna. Om föräldrarna kan hantera stress kan barnen lära sig att hantera utmaningar bättre. Men när föräldrarna har svårigheter att reglera sig själva, kan barnen bli mer sårbara för yttre stress.

Detta, menar artikelförfattaren Tottenham, visar att om vi bryr oss om barn, måste vi som samhälle, bry oss mycket om barnens föräldrar. Hon använder en byggnadsställning för att illustrera innebörden av relationen mellan barnet och föräldrarna: föräldern som en förlängning av barnet och avgörande för barnets neurobiologiska utveckling.

Nim Tottenham och hennes kollegor har studerat kommunikationen mellan de subkortikala hjärnregionerna och mediala prefrontala cortex. I de subkortikala hjärnregionerna lagras det barnet lär sig genom positiva och negativa upplevelser, där skapas det forskaren kallar känslominnen. I mediala prefrontala cortex hanteras beteende samt planering och beslutsfattande. Mönstren som etableras för att skapa mening förefaller ha betydelse för hur individerna tolkar det som händer och hur de fattar beslut.

Dessa hjärnregioner är mycket känsliga för påverkan från omgivningen under en människas barndom. Den mänskliga hjärnan, till skillnad från andra arter, utvecklas mycket långsamt – den är som Nim Tottenham uttrycker det programmerad för ”långsam kokning.” Hon skriver:

”Somliga har sagt att barndomen är ett genrep för vuxenlivet. Ju längre genrep, ju längre vi får förbli omogna, desto mer kapabel och kraftfull blir den vuxna hjärnan för att hjälpa oss tackla de olika livsfasernas drama.”

Människornas barn tillbringar – i jämförelse med andra arter – mycket lång tid med sina föräldrar. Denna tid, två decennier i livet, skriver Tottenham, ger hjärnan tid att utveckla sin plasticitet och för att lära det som en vuxen behöver behärska. Delar av detta lärande, speciellt de första åren, grundläggs av hur föräldrarna reglerar sina barns stress (medvetet eller inte). Neurobiologin vad gäller socialt och emotionellt beteende handlar om hur snabbt stress hormon receptorer utlöses och får barnet att reagera. Det har visat sig att en förälders närvaro kan minska utsöndringen av stresshormoner.

Amygdala är en del av hjärnans subkortikala del som är inblandad vad gäller inlärning som rör rädsla. Föräldern som barnets förlängning under en lång barndom kan emellertid också innebära fara, som när denna omvårdande omgivning, ”boet”, har svårt att vara en effektiv buffert, eller till och med kan utgöra källan till hot, snarare än till säkerhet, för barnet.

Vanligtvis fungerar systemet väl –  det håller oss nära våra föräldrar, boet, och de utvecklingsmässiga fördelar som mamma och pappa innebär. Systemet kan också förklara varför barn i tuffa, svåra hemmiljöer, ändå vill vara med sina föräldrar. Detta belyser den svåra och komplexa frågan om att avskilja barnet från hans eller hennes förälder.

Det som utvecklingspsykologer beskrev för mer än 60 år sedan, kan neurovetenskapen erbjuda en biologisk modell för; tidiga erfarenheter med föräldrar och andra som ger barnet omvårdnad formar mallar som påverkar hur barnet som vuxen agerar socialt och känslomässigt, ibland genom hela livet.

Om föräldrarna mår bra och känner sig något så när säkra kan de antagligen mer effektivt än någon annan hantera sina barns känslomässiga reaktioner. Föräldrarna är mäktiga; de utgör, som Tottenham skriver, de känslomässiga rören till sina barn. Det är lätt att iaktta i världen runt oss. Så som föräldrarna reagerar, så reagerar barnet; om föräldrarna reagerar lugnt tar barnet mest sannolikt barnet efter och är också lugn. Av denna anledning måste vi tänka över: Hur kan familjer få stöd så att föräldrar kan reglera sig själva väl för att kunna hjälpa sina barn att i sin tur kunna reglera sig bra?

Nim Tottenham tar i slutet av sin artikel upp vissa politiska sammanhang där barn i stället separeras från sina föräldrar, så som föräldrar som utan visa flytt från Mexiko till USA, eller barn till föräldrar som måste arbeta långt hemifrån så att dessa mödrar och fäder inte kan vara tillräckligt närvarande i sina barns liv  för att ge dem en lugn buffert mot ogynnsamma erfarenheter.

Ogynnsamma erfarenheter i barndomen är den huvudsakliga riskfaktorn för mentala hälsoproblem. Många av dessa problem kan förebyggas: om vi menar allvar med att vi bryr oss om barnen, måste vi bry oss om föräldrarna.